Mammifère

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Une ponette de Cornouailles et son petit qu'elle allaite.

Les mammifères (Mammalia), leur nom scientifique signifiant « mamelon » sont un groupe d’animaux vertébrés qui nourrissent leurs petits avec du lait produit par les glandes mammaires des femelles (appelées « seins » chez la femme). Ils comprennent 5 400 espèces connues.

C’est l’allaitement qui définit les mammifères. Mais ils possèdent d’autres caractéristiques :

Au cours de la reproduction de la plupart des mammifères, les petits se développent à l’intérieur de leur mère. On dit que ce sont des animaux vivipares. À l’inverse, les oiseaux et les reptiles, par exemple, pondent un œuf dans lequel le petit se développe, à l’extérieur de la mère. On dit alors que ce sont des animaux ovipares.

Cas particuliers

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Les mammifères ovipares

Un marsupial : l'opossum de Virginie.

Seuls quelques mammifères d'Australie, de Tasmanie ou de Nouvelle-Guinée, tels l’ornithorynque et les échidnés, sont ovipares (autrement dit, pondent des œufs). On appelle ces mammifères ovipares des monotrèmes.

Les mammifères marins

Parmi les mammifères marins, il y a :

Les mammifères marsupiaux

Certains nouveaux–nés, comme ceux du kangourou, du koala ou de l'opossum, naissent inachevés et doivent grandir dans la poche marsupiale du ventre de leur mère avant de pouvoir vivre à côté d’elle. On appelle « marsupiaux » ces animaux, qui vivent en Australie, en Nouvelle-Guinée, aux Moluques et en Amérique tropicale.

Exemples de mammifères

Ancien mammifère (n'existant plus)

Apparition

Les premiers mammifères sont apparus avant que les dinosaures ne disparaissent, probablement en évoluant à partir des reptiles mammaliens. C'est la longue et lente évolution de la vie !

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