Mammifère marin

Un couple d'éléphants de mer (la femelle est à gauche, le mâle à droite)

Un mammifère marin est un mammifère qui vit dans la mer. Certains mammifères marins, comme les dauphins, ne vivent que dans la mer et n'en sortent jamais. D'autres, comme les otaries, peuvent venir à terre de temps en temps.

Les mammifères marins nagent très bien, ils ont souvent des pattes transformées en nageoires. Ils ressemblent parfois un peu aux poissons, car ils sont adaptés à la nage, comme eux. Mais ce sont des mammifères : ils ne respirent pas dans l'eau, et doivent donc remonter à la surface pour respirer.

Bien qu'ils fassent partie de groupes très différents, les mammifères marins partagent de nombreux points communs, du fait de leur mode de vie.

Différentes espèces

Un bébé phoque du Groenland sur la banquise

Tous les mammifères marins ne font pas partie du même groupe ; il en existe plusieurs sortes :

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Les mammifères marins et l'Homme

Chasse et protection

Quel que soit le groupe auquel ils appartiennent, tous les mammifères marins ont été beaucoup chassés pour leur viande, leur graisse, parfois aussi leur ivoire (comme pour le morse ou le narval). La plupart sont aujourd'hui protégés.

Des ressources abondantes

Les mammifères marins sont souvent très grands. Dans les déserts glacés de l'Arctique, ils constituent souvent la seule ressource pour les Inuits, les Aïnous et les autres peuplades de ces régions. Une baleine suffit à nourrir un village entier pendant plusieurs mois ! En plus de leur viande, les mammifères marins qui vivent dans les régions froides ont souvent beaucoup de graisse ; ils fournissent ainsi de nombreuses ressources :

Vente de viande de baleine sur un marché, au Japon
Des tonneaux d'huile de baleine
Une défense de morse en ivoire

Des espèces menacées

Croquis du XVIIIe siècle d'une rhytine de Steller, un mammifère marin qui a disparu seulement 27 ans après avoir été découvert, victime de la chasse abondante

En raison de la richesse qu'ils représentent, la plupart des mammifères marins sont aujourd'hui menacées par les activités humaines. Les espèces qui ne sont pas directement chassées, comme les dauphins, notamment, sont malgré tout en danger, car certaines techniques de pêche, avec des filets dérivants, les blessent et sont souvent causes de noyade.

Ces techniques de pêche sont aujourd'hui interdites par la plupart des pays, mais elles continuent malgré tout d'être utilisées par endroits, et compromettent la survie de plusieurs espèces de mammifères marins.

La rhytine de Steller est un mammifère marin, proche parent du dugong, qui pouvait mesurer jusqu'à 8 m de long et peser près de 11 tonnes. Découverte en 1741, elle a été abondamment chassée, et l'espèce s'est éteinte en 1768, seulement 27 ans après !

Les animaux marins en captivité

Les mammifères marins sont assez rares dans la nature, ou plutôt, ils vivent dans un milieu si grand (la mer) qu'il est souvent difficile de les voir à l'état sauvage. C'est pourquoi ils sont fréquemment élevés en captivité :

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Des performances impressionnantes

Vivre en permanence dans l'océan exige des mammifères marins qu'ils soient parfaitement adaptés à leur environnement. Ils sont ainsi détenteurs de véritables records au sein des mammifères. L'homme fait pâle figure à côté de ces champions toutes catégories de la vie aquatique !

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Mammifères marins de fiction

Peut-être à cause de leur intelligence, les mammifères marins sont très populaires. On les rencontre souvent dans la littérature, au cinéma, à la télévision, et dans les autres arts.

Dauphins

Orques

Baleines ou cachalots

La plupart des baleines de fictions sont des animaux gigantesques, capables d'avaler les gens. En fait, il s'agit le plus souvent de cachalots, avec lesquels on les confond parfois.

Mammifères marins imaginaires

Voir aussi

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Article mis en lumière la semaine du 7 juin 2010.
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