Mercure (métal)

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Le mercure est un élément chimique simple dont le symbole chimique est Hg, du latin hydrargyrum qui signifie argent liquide.

C'est un métal qui est liquide dans les conditions habituelles de température et de pression. Il possède, en tant que métal, les propriétés de conduction de l'électricité et de chaleur, et en tant que liquide, des propriétés uniques. On peut s'en servir pour fabriquer des interrupteurs automatiques et surtout des thermomètres gradués.

Pendant longtemps, sa principale application était la fabrication de thermomètres à mercure ou de baromètres à mercure. C'est pour cela qu'on parle parfois de la pression en termes de millimètres de mercure.

En chimie, on peut s'en servir comme solvant : le mercure est en effet un liquide qui dissout bien certains éléments, comme l'or. Les chercheurs d'or utilisaient du mercure pour capturer les moindres traces d'or. Une solution d'un métal dans du mercure s'appelle un amalgame. Les amalgames sont utilisés depuis la haute Antiquité.

Le mercure est extrêmement toxique. La plupart des pays réglementent très strictement l'utilisation de mercure par les industries. On a constaté que beaucoup de poissons avaient des fortes quantités de mercure dans leur corps à cause de la pollution provoquée par le mercure : la consommation de ces poissons est toxique.

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