Peste

Paul-Louis Simond, biologiste français, vaccinant contre la peste au Pakistan, en 1894 (soit quatre ans après l'identification de la bactérie responsable de la peste par un autre biologiste français : Alexandre Yersin)

La peste est une maladie infectieuse qui peut prendre plusieurs formes. Elle est causée par la bactérie Yersinia pestis qui se transmet par la piqûre d'une puce infectée. De nos jours, elle est moins grave, car on peut en guérir si l'on a accès aux antibiotiques, mais elle a, dans le passé, provoqué des épidémies meurtrières.

Transmission

L'animal qui porte naturellement le bacille de la peste est la puce du rat. Cette puce, en piquant, va infecter un animal ou un humain ; si cette personne développe une forme pulmonaire, elle devient très contagieuse.

Symptômes

Il existe différentes formes de peste :

Traitement

Les médicaments utilisés sont des antibiotiques puissants. Pour l'instant, il n'y a pas de vaccin totalement efficace.

Importance historique

Des désastres humains se sont produits le passé à cause de la peste. Le mode de vie rural et le manque d'hygiène dans les villes favorisent la présence des rongeurs, et donc de leurs puces. Quand le microbe arrive, il infecte les rats, qui vont peu à peu mourir. Les puces piquent alors d'autres animaux, poussées par la faim. En quelque temps, la population développe la peste bubonique ; ensuite, quelques cas de peste pulmonaire suffisent pour contaminer rapidement toute une ville. L'incubation durant de quelques heures à quelques jours, les gens qui fuyaient pouvaient facilement porter la maladie dans une autre ville, où l'infection se propageait aussi.

La plus grande épidémie de peste commença en 1347 : elle provoqua la mort d'un quart de la population européenne.

Chronologie des grandes épidémies historiques

Carte de diffusion de la peste noire

Antiquité

Puis, au début du Moyen Âge, la peste disparaît de l'Occident.

Moyen Âge

Plus près de nous

Actuellement, des cas de peste touchent encore les continents africain et asiatique. Dans les années 1990, quelques cas ont été relevés en Amérique du Nord et du Sud. Quelques milliers de cas sont dénombrés chaque année dans le monde et leur nombre augmente de façon régulière depuis vingt ans.

Voir aussi

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