Régime alimentaire

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Les lions ont un régime alimentaire carnivore : ils se nourrissent de viande.

Le régime alimentaire d'un être vivant, c'est ce dont il se nourrit. On distingue plusieurs sortes de régimes alimentaires, selon le type et le nombre d'aliments qui sont consommés.

Définition

Le rat noir est le champion toutes catégories du régime alimentaire : cet animal omnivore mange absolument de tout, et est même capable de digérer du plastique!

Le mode de nutrition

Il ne faut pas confondre le régime alimentaire et le mode de nutrition, ce que les scientifiques appellent « trophie » ou « trophisme ». Chaque animal a son propre régime alimentaire.

Tous les êtres vivants doivent se nourrir, mais tous ne le font pas de la même façon. Dans une chaîne alimentaire, on distingue les producteurs primaires et les producteurs secondaires.

Un producteur primaire ne se nourrit que de matière minérale : de l'eau, des sels minéraux, du gaz carbonique, etc. Les plantes, par exemple, utilisent la lumière pour transformer le gaz carbonique en sucre : c'est la photosynthèse. On dit que les producteurs primaires sont autotrophes, c'est-à-dire qu'ils « se nourrissent seuls » : ils n'ont pas besoin de manger d'autres êtres vivants.

Un producteur secondaire ne sait pas fabriquer la matière organique, comme le font les végétaux : ils sont obligés, pour vivre, de se nourrir de la matière organique d'autres êtres vivants, et donc de les manger. On dit que les producteurs secondaires sont hétérotrophes : pour vivre, ils doivent manger d'autres êtres vivants.

Le régime alimentaire

Les animaux sont des producteurs secondaires, hétérotrophes. Ils doivent donc manger d'autres êtres vivants pour vivre. Mais tous les animaux ne peuvent pas manger n'importe quoi : par exemple, certains animaux mangent des plantes, d'autres mangent d'autres animaux. On dit que les animaux ont des régimes alimentaires différents, c'est-à-dire qu'ils ne mangent pas la même chose.

Les animaux ne sont pas les seuls à devoir manger pour vivre ; les champignons, par exemple, sont aussi hétérotrophes : ils ont aussi un régime alimentaire[1].

Certains animaux sont capables de manger un grand nombre de choses différentes, comme par exemple les omnivores qui peuvent manger aussi bien des plantes que des animaux.

D'autres, au contraire, ont un régime alimentaire extrêmement spécialisé : ils ne sont capables de manger qu'une seule sorte d'aliment.

Les différents régimes alimentaires

Végétariens

Les termites sont des insectes xylophages : ils se nourrissent de bois.

On appelle phytophage, ou végétarien, un animal ou un être vivant qui ne se nourrit que de végétaux (de plantes). L'animal peut se nourrir de n'importe quelle plante, ou bien d'espèces précises (comme le koala, qui ne mange que des eucalyptus, ou le panda, qui ne se nourrit que de bambou) ; il peut manger toute la plante, ou bien seulement une partie.

Carnivores

Ce serpent ne mange que des œufs. Ici, il vient juste d'en avaler un.

On appelle zoophage, ou carnivore, un animal ou un être vivant, qui se nourrit d'autres animaux, (de la chair).

Autres régimes alimentaires

Un corbeau est un animal omnivore.

Il n'est pas toujours facile de caractériser le régime alimentaire d'un être vivant :

Certains régimes alimentaires particuliers sont difficiles à classer :

Certains êtres vivants se nourrissent de champignons ; comme auparavant les champignons étaient classés parmi les végétaux, on considérait que les êtres vivants qui les mangeaient étaient végétariens. Comme on ne connaît pas d'animaux qui ne se nourrissent que de champignons, on n'a pas encore inventé de nom pour ce régime alimentaire.

Adaptation au régime alimentaire

Les animaux sont différents, ils n'ont pas les mêmes dents, le même estomac, les mêmes membres, etc. C'est pour cela qu'ils ne mangent pas les mêmes choses. On peut savoir ce qu'un animal mange en regardant comment il est fait.

Les dents

Les dents d'un animal servent à attraper et à mâcher sa nourriture. Comme tous les animaux ne mangent pas la même chose, ils n'ont pas besoin d'avoir les mêmes dents.

Le bec

Les oiseaux n'ont pas de dents, mais leur bec est également bien adapté à leur régime alimentaire.

Le tube digestif

Les plantes sont beaucoup moins nourrissantes que la viande : il est nécessaire de les digérer plus longtemps. Pour cela, les herbivores ont un tube digestif beaucoup plus long que les autres animaux. Les ruminants ont en plus un estomac spécial, à plusieurs compartiments, qui leur permet de digérer plusieurs fois la nourriture.

Changement de régime alimentaire au cours de la vie

Certains êtres vivants changent de régime alimentaire au cours de leur vie. C'est le cas, notamment, de tous les mammifères : quand ils sont jeunes, ils se nourrissent du lait de leur mère. Plus tard, leurs dents poussent, et ils changent de régime alimentaire. L'Homme est une exception. Il élève des vaches (femelle du taureau) des brebis (femelles des béliers), des juments (femelles des chevaux), et d'autres, pour leur lait. Il peut continuer à boire du lait de vache, de brebis ou de jument même à l'âge adulte.

Les têtards ont de petites dents en forme de râpe. Ils s'en servent pour brouter les plantes aquatiques. Lors de la métamorphose, ils se transforment en grenouilles : ils deviennent alors carnivores. Voici d'autres exemples. Les chenilles, broyeuses de feuilles, deviennent ensuite des papillons qui se contentent d'aspirer avec leur trompe le jus sucré du cœur des fleurs (le nectar). La larve du moustique vit dans l'eau et se nourrit de minuscules débris végétaux, alors que la femelle adulte pique la peau des mammifères pour sucer un peu de leur sang.

Le poisson Docidemus evelynae, qui vit dans le lac Malawi, change plusieurs fois de régime alimentaire au cours de sa vie : quand il est jeune, il rend service aux autres poissons, en les nettoyant : il se nourrit des petits parasites et champignons qui leur poussent sur la peau. Puis, en grandissant, la forme de ses dents change, et il ne se nourrit alors plus que de plancton. En vieillissant, ses dents se modifient encore, et il se met alors à chasser les autres poissons pour leur manger les écailles.

Notes

  1. il existe aussi des plantes carnivores : bien qu'étant des plantes, elles peuvent aussi manger d'autres êtres vivants (des insectes, le plus souvent) : elles ont donc aussi un régime alimentaire.
  2. les poissons sont très gluants : pour réussir à les manger, il faut les empêcher de glisser...
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