Zooxanthelle

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Paramecium bursaria, une paramécie. Des zoochlorelles vivent en symbiose dans la cellule, et utilisent la photosynthèse pour se nourrir et pour nourrir leur hôte.

Les zooxanthelles et les zoochlorelles sont des micro-organismes unicellulaires, qui font partie du groupe des Dinoflagellés.

Elles sont capables de se nourrir par photosynthèse, en captant la lumière du soleil, et vivent en symbiose avec plusieurs animaux marins et d'eau douce, comme les coraux.

La symbiose

Principes

Les zooxanthelles sont minuscules, et vivent à l'intérieur des cellules du corail. Ce sont elles qui sont responsables des diverses couleurs des polypes : sans ces zooxanthelles, le corail serait blanc.

Les coraux ne vivent qu'à de faibles profondeurs, là où la lumière du soleil peut pénétrer dans l'eau. Les zooxanthelles captent la lumière du soleil, comme le font les plantes sur terre : c'est la photosynthèse. Grâce à cette photosynthèse, les zooxanthelles produisent de la matière organique pour se nourrir. Elles en produisent même plus qu'elles n'en ont besoin : le restant sert à nourrir le corail. En échange, le corail produit des substances, comme de l'azote ou du phosphore, dont les zooxanthelles ont besoin.

Un corail peut se nourrir en filtrant les particules présentes dans l'eau. Mais, en fait, presque toute sa nourriture lui vient des zooxanthelles présentes dans son corps. Grâce à cela, les coraux vivent dans des eaux très pauvres en nourriture, et très claires, où la lumière du soleil est colorée.

Les récifs coralliens abritent de très nombreux êtres vivants : ces êtres vivants n'existeraient pas sans les coraux, et, donc, sans les zooxanthelles.

La mort blanche du corail

Quand il fait trop chaud, les zooxanthelles n'arrivent plus à produire suffisamment de matière organique pour nourrir le corail. Le corail peut alors s'en débarrasser, en les expulsant de son corps. Il perd alors toutes ses couleurs, et devient tout blanc. Mais cela est très risqué : le corail perd ainsi son principal mode d'alimentation, et finit souvent par en mourir.

On pense que le réchauffement climatique pourrait être à l'origine de la mort blanche du corail.

Les différentes espèces

Aujourd'hui, les coraux sont les principaux animaux qui réalisent une symbiose avec des zooxanthelles. Mais plusieurs Cnidaires et d'autres animaux marins peuvent aussi effectuer cette symbiose.

En eau douce, les zooxanthelles sont remplacées par les zoochlorelles dans la symbiose.

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