Chute d'eau

Une chute d'eau, une cascade ou une cataracte (chute d'eau considérable, parfois aussi nommée « saut » en Guyane ou « sault » au Canada par exemple) est un écoulement aérien de cours d'eau soit vertical soit abrupt le long d'une série de parois très pentues, avec un dénivelé souvent important.

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La chute d'eau de la rivière Passaic, au New Jersey.
Formation naturelle de cascade.

Elle se situe le plus souvent en montagne, où l'un des tronçons d'un torrent voire d'une rivière, voit son lit de trajectoire « coupé » face à une falaise ou une paroi rocheuse abrupte, se transformant sur cette portion en une importante chute d'eau totalement verticale ou très pentue. La chute de l'eau obéit aux lois de la gravité en descendant à vitesse croissante, s'accompagnant d'un certain éparpillement et évaporation des gouttelettes, ainsi qu'un élargissement de dispersion du flux (formant parfois sous le soleil un arc-en-ciel), notamment lors de la percussion en contrebas, retrouvant ensuite son cours régulier de torrent.

Dans les cas les plus importants, il peut s'agir d'un spectacle très impressionnant où un flux important de plusieurs chutes simultanées convergentes se précipite dans le vide depuis le « plateau » supérieur, vers une sorte d'« entonnoir » naturel géant, s'accompagnant d'un bruit considérable et de projections d'eau ou d'embruns à des dizaines ou des centaines de mètres.

Les chutes les plus impressionnantes existent dans un contexte géologie et géomorphologiques sources de dénivelés très marqués croisant le flot d'un fleuve, d'une rivière ou d'un torrent. Par exemple, dans le parc national de Yosemite, les glaciations ont creusé deux vallées profondes et aux flancs pratiquement verticaux. Le moindre ruisseau est alors précipité verticalement sur plusieurs dizaines ou plusieurs centaines de mètres de haut. Ailleurs, il peut aussi s'agir d'une ligne de faille dont l'un des bords a été relevé par le fait des mouvements tectoniques.

Dans les zones tempérées, les chutes sont généralement plus impressionnantes au printemps, quand les rivières sont alimentées par la fonte des neiges.

Les plus hautes chutes du monde sont celles de Salto Angel avec 979 mètres.

Par analogie avec la cascade, la cascatelle est une petite cascade due à un dénivelé faible. La cascatelle n'est pas caractéristique des montagnes.

Quelques chutes d'eau remarquables

Une cascade dans les Pyrénées.

Classement des chutes d'eau par hauteur

Rang Nom Pays Hauteur (Total - Chute Libre) Photographie
1 Salto Angel Venezuela 979 807
2 Tugela Falls Afrique du Sud 948 411
3 Cataratas las Tres Hermanas Pérou 914
4 Olo'upena Falls États-Unis 900
5 Yumbilla Pérou 896
6 Vinnufossen Norvège 860 420
7 Balåifossen Norvège 850 452
8 Pu'uka'oku Falls États-Unis 840
9 James Bruce Falls Canada 840
10 Browne Falls Nouvelle-Zélande 836 244
11 Strupenfossen Norvège 836 244
12 Ramnefjellsfossen Norvège 818 600
13 Waihilau Falls États-Unis 792 792
14 Colonial Creek Falls États-Unis 788
15 Mongefossen Norvège 773 773
16 Catarata Gocta Pérou 771
17 Mutarazi Falls Zimbabwe 762 479
18 Kjelfossen Norvège 755 149
19 Johannesburg Falls États-Unis 751 244
20 Chutes de Yosemite États-Unis 739 436
21 Trou de Fer La Réunion 725 305

Notes et références

  1. La Suisse de tous les records !, L'Illustré, no 31 du 29 juillet 2015, p. 47.
  2. La Suisse de tous les records!, L'Illustré, no 31 du 29 juillet 2015, p. 46.

Voir aussi

Articles connexes

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