Milieu interstellaire

En astronomie, le milieu interstellaire est la matière qui, dans une galaxie, remplit l'espace entre les étoiles et se fond dans le milieu intergalactique environnant. Il est un mélange de gaz (ionisés, atomiques et moléculaires), de rayons cosmiques et de poussières. L'énergie qui occupe le même volume, sous forme de rayonnement électromagnétique, correspond au champ de rayonnement interstellaire.

La répartition d'hydrogène ionisé dans des régions du milieu interstellaire, vue depuis l'hémisphère nord de la Terre.

Les étoiles se forment au sein des régions les plus denses du milieu (les nuages moléculaires) et approvisionnent le milieu en matière et en énergie par moyen de nuages planétaires, vents solaires, supernova et leur extinction finale[1]. Cette interaction entre les étoiles et le milieu interstellaire lui-même aide à définir la vitesse à laquelle une galaxie épuise sa réserve gazeuse, et donc sa durée de formation d'étoiles.

Le milieu interstellaire occupe une position importante dans l'astrophysique entre les échelles stellaires et galactiques. Ces régions (et les processus qui s'y produisent) doivent être étudiées à l'aide de télescopes infrarouges (par exemple l'IRAS) puisqu'elles n'émettent pas de lumière visible[2].

Dans la Voie lactée, la frontière entre l'héliosphère et le milieu interstellaire avoisinant se nomme l'héliopause.

Composition et phases

Le milieu interstellaire se compose de plusieurs phases, selon l'état de la matière (soit ionique, atomique ou moléculaire), sa température (millions de kelvins, milliers de kelvins ou dizaines de kelvins) et sa densité. Ce modèle en trois phases a été développé par Chris McKee et Jerry Ostriker dans un article publié en 1977 et a servi de base aux études menées pendant les 25 années qui ont suivi. Les proportions relatives de ces phases sont encore matière à discussion dans les cercles scientifiques. Le modèle précédemment accepté comportait deux phases[3].

Les pressions thermiques de ces phases sont à peu près en équilibre. Les champs magnétiques et les turbulences sont également des sources de pression dans le milieu, typiquement plus importantes au niveau dynamique que la pression thermique.

Pour toutes les phases, le milieu entre-étoiles est extrêmement ténu[4] par rapport à l'atmosphère terrestre. Dans le premier on constate une densité caractéristique de l'ordre d'une particule par centimètre cube[5] alors que, sur Terre, la densité moyenne est typiquement de l'ordre de 1020 particules par centimètre cube (tous types de particule confondus).

Par masse, 99 % du milieu interstellaire prend une forme de gaz, avec 1 % sous forme de poussière[6]. Parmi ces gaz, 89 % d'atomes sont d'hydrogène, 9 % d'hélium et 2 % d'atomes d'éléments plus lourds (appelés métaux dans le langage astronomique) que ces deux. L'hydrogène et l'hélium sont des produits de la nucléosynthèse primordiale alors que les éléments plus lourds sont le résultat d'enrichissement lors de l'évolution des étoiles. Des molécules sont également observées dans les nuages (lat. nebulae) du milieu interstellaire, les plus abondantes étant H2 et CO. Ont également été observées OH, H2O, CN, CS, HCN, H2CO et des centaines d'autres (en particulier dans la nébuleuse d'Orion). Des molécules encore plus massives sont reportées : C60 (fullerène), des HAP, des acides aminés entre autres.

Caractéristiques du milieu interstellaire par phase[7]
PhaseDensité
(atome/cm3)
Température
(K)
Masse totale dans la Voie lactée
Atomiquefroid≃ 25100 K1,5 × 109
chaud≃ 0,258 000 K1,5 × 109
Moléculaire> 1 000< 100 K109 ?
IoniséRégion HII1 – 10410 000 K5 × 107
Diffus≃ 0,038 000 K109
Chaud6 × 10−3500 000 K108 ?

Dans le milieu interstellaire, le gaz et les grains de poussière sont intimement mêlés. Un milieu interstellaire est présent dans toutes les galaxies spirales, spirales barrées et irrégulières. Il est quasiment inexistant dans les galaxies elliptiques et lenticulaires. La poussière interstellaire se présente sous la forme de grains extrêmement fins, dont la taille typique est de l'ordre d'une fraction de micron[8]. La composition chimique des grains de poussière interstellaire est variée : on y trouve du graphite, des silicates, des carbonates, etc. Les poussières interstellaires (ex. : la phase solide) comptent pour environ 1 % de la masse totale de milieu interstellaire.

Composants du milieu interstellaire par type[9]
ComposantDensité
(atome/cm3)
Température
(K)
État du gaz
Nuage moléculaire10310520 K à 50 KMolécules
Région HI1-1 00050 K à 150 KHydrogène neutre. Autres atomes ionisés
Milieu entre les nuages0,011 000 K à 10 000 KPartiellement ionisé
Couronne galactique10−410−3100 000 K à 1 000 000 KHautement ionisé

Recherches

Les principaux sujets d'étude du milieu interstellaire sont : les nuages moléculaires, les nuages interstellaires, les régions HII, les rémanents de supernova, les nébuleuses planétaires, ainsi que d'autres structures diffuses.

Le milieu interstellaire demeure encore aujourd'hui un sujet de recherche complexe, tant au niveau de la physique que de la chimie qui s'y déroulent. De plus en plus, les études réalisées prennent en compte ces deux aspects pour tenter d'expliquer les abondances des éléments observées dans le milieu interstellaire.

Avancées dans l'étude du milieu interstellaire

Références

  1. (en) Theo Koupelis, In quest of the universe, Sudbury, Mass, Jones and Bartlett Publishers, , 6e éd., 614 p. (ISBN 978-0-763-76858-4, OCLC 807004927), p. 367.
  2. Les Cahiers du Monde des Sciences, printemps 2014, 2e éd., p. 56.
  3. .
  4. http://astronomia.fr/5eme_partie/milieuInter.php
  5. http://astronomia.fr/5eme_partie/milieuInter.php#milieu
  6. Boulanger, F. ; Cox, P. et Jones, A. P. (2000). « Course 7: Dust in the Interstellar Medium » Infrared Space Astronomy, Today and Tomorrow: 251, page présente dans quel volume ? p., F. Casoli, J. Lequeux et F. David.
  7. James Lequeux, Interstellar medium, Springer, 2004, p. 4
  8. Koupelis, p. 370.
  9. Michael A. Seeds, Dana E. Backman, Stars and Galaxies, 7e éd., Brooks/Cole, 2011, p. 205
  10. « PAH IR spectral database »

Voir aussi

Articles connexes

Lien externe

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