Astéroïde

On peut voir ici la ceinture d'astéroïdes de notre système solaire. Les points blancs sont des astéroïdes, les points verts sont des troyens.

Un astéroïde est un corps céleste composé de roches et de métaux de taille variée qui se déplace dans l'espace et qui tourne autour du Soleil (ou d'une autre étoile), ce ne sont ni des planètes, ni des lunes. Leur tailles peuvent varier de moins d'un centimètre à plusieurs centaines de kilomètres de diamètre. Le premier astéroïde a été découvert en 1801, il s'agit de Cérès, désormais une planète naine. Leur orbites autour du Soleil forment des ellipses.

Les différents types d'astéroïdes

Il existe plusieurs types d'astéroïde dans le système solaire :

Noms des corps rocheux

Certains astéroïdes ne portent pas de nom, juste un numéro. Pour qu'un astéroïde reçoive son nom, il doit d'abord avoir un numéro que l'on met alors entre parenthèse devant le nom de l'astéroïde. Le numéro est donné quand l'orbite exacte autour du soleil est confirmée, le premier à avoir eu l'un de ces numéros est (1) Cérès. Il faut noter que Cérès, comme tout les astéroïdes découverts très tôt, généralement au XIXème siècle, ont reçu un nom avant le numéro, car ce système n'existait pas encore.

Après qu'un astéroïde reçoit un numéro, il peut recevoir un nom, qui doit répondre à quelques critères ; mais, dans la plupart des cas, il s'agit de noms de personnes connues.

Le savais-tu ?
Astéroïde, météorite ou comète ?

Beaucoup de personnes ne savent pas la différence entre les astéroïdes, les météorites et les comètes. Il s'agit en fait du même corps rocheux, mais son nom dépend de l'endroit où il se trouve !

  • Les météorites sont des astéroïdes le plus souvent de petite taille, mais qui sont tombés sur la Terre. La plupart se désintègrent en entrant dans son atmosphère, c'est ce que l'on appelle des étoiles filantes, mais il n'est pas rare que les plus grosses parviennent à le franchir et à s'écraser sur le sol, ce qui nous permet de les étudier de près.
  • Les comètes sont quant à elles des astéroïdes qui ont un orbite très elliptique, c'est-à-dire qui ont un orbite qui les emmène tantôt aux confins du système solaire (le plus souvent dans le nuage d'Oort, un réservoir de comètes), tantôt très près du Soleil.

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