Croix du Sud

La Croix du Sud

La Croix du Sud est une petite constellation qui n'est visible que de l'hémisphère sud. Elle est entourée sur trois côtés par la constellation du Centaure et au sud par la constellation de la Mouche.

La Croix du Sud possède également un amas d'étoiles appelé la boîte à bijoux, l'écrin à bijoux ou NGC 4775, nommé par John Herschel. Cet amas renferme une centaine d'étoiles (majoritairement des supergéantes bleues avec au centre la géante rouge Kappa Crucis[1]) réparties sur 20 années-lumières. Cet amas est visible à l’œil nu à l'est de Beta Crucis[2]. Il est vieux de 7 millions d'années et serait l'un des plus jeunes amas connus[1].

Au-dessous de la Croix du Sud se trouve une tache noire appelée la nébuleuse du sac de charbon[2].

On trouve également une autre nébuleuse au-dessus de la Croix du Sud, la nébuleuse de la Carène[3].

Caractéristiques

Ses quatre étoiles disposées en losange, très lumineuses, accompagnées d'une cinquième plus petite sur un côté, indiquent aux marins et aux voyageurs la direction du sud, mais pas avec autant de précision que l'Étoile polaire pour le nord, dans l'autre hémisphère : en effet, aucune des étoiles de la Croix du Sud n'est tout à fait dans le prolongement de l'axe terrestre.

La plus proche est Sigma Octantis, mais elle est trop peu lumineuse pour être utile. Pour repérer à peu près le sud céleste, il faut reporter 4,5 fois la distance entre Acrux et Gacrux, ce qui donne à peu près le sud céleste, environ à 25° d'Acrux[2][4].

Les cinq étoiles principales de la Croix du Sud


Visibilité nocturne de la constellation.

Histoire

Il y a plus de 2 000 ans, la Croix du Sud était encore visible dans l'hémisphère nord [6], de ce fait les Romains connaissaient son existence et l'avait appelée le "Trône de César" mais ils ne la considéraient pas à proprement parler comme une constellation, mais ces derniers l'intégraient dans la constellation du Centaure. À cause de complexes mécaniques célestes, elle est passé sous l'équinoxe et a disparu des écrans radar jusqu'au XVIe siècle. Cependant Dante Alighieri y fait semble t-il allusion dans sa Divine Comédie[7]:

« Je tournai à main droite, et je pensai
à l'autre pôle, et je vis quatre étoiles
que nul ne vit jamais, hors la gente première. »

Dante n'avait jamais vu cette constellation, mais on suppose qu'il a pu l'observer sur les cartes célestes des savants arabes[7]. Il a pu également en entendre parler via les récits de Marco Polo qui est allé jusqu'à Java[7]. Sur le globe Borgien de 1225, certains reconnaissent la Croix du Sud[7]. De plus les savants arabes ne l'ont pas perdue de vue : Al-Biruni, l'a observée depuis Multan en Inde où elle est appelée Sûla[7].

La première véritable référence à cette constellation se trouve dans une lettre de 1503 d'Amerigo Vespucci où il décrit « quatre étoiles magnifiques »[8] ; le marin Antonio Pigafetta qui accompagné Magellan en 1515 la nomme El Crucero[7] et la décrit comme «[…] une Croix merveilleuse, la plus glorieuse de toutes les constellations dans le ciel.»[8]. En 1517, le navigateur florentin Andrea Corsali évoque le nom de Croix (Croce Maravigliosa).

Augustin Royer, en 1679, est le premier à en faire une description en tant que constellation[8]. Johann Bayer l’intègre dans ses cartes du ciel sous le nom de Croix Moderne. Jakob Bartsch, le gendre de Johannes Kepler, lui donne son nom de Croix du Sud[4][6].

Les Indiens Guaranis pensaient que la Croix du Sud était une empreinte laissée par un Nandou[6].

Le symbole de l'hémisphère sud

Quoi qu'il en soit, la Croix du Sud est le symbole des pays de l'hémisphère sud, au point qu'un grand nombre d'entre eux l'ont adoptée dans leur drapeau national.

Lien externes

Références

  1. 1 2 http://www.astro-rennes.com/constellations/croix.php
  2. 1 2 3 http://www.webastro.net/forum/showthread.php?t=50233
  3. http://www.cidehom.com/apod.php?_date=151019
  4. 1 2 http://www.univers-astronomie.fr/articles/techniques/74-la-constellation-de-la-croix-du-sud.html
  5. http://www.parmilesetoiles.fr/2012/10/constellation-la-croix-du-sud-crux/#sthash.G5cf30cs.dpbs
  6. 1 2 3 http://splendeursducielprofond.eklablog.fr/le-ciel-austral-mois-par-mois-p562812
  7. 1 2 3 4 5 6 http://www.cosmovisions.com/cru.htm
  8. 1 2 3 http://www.latitud-argentina.com/blog/croix-du-sud/
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Article mis en lumière la semaine du 12 décembre 2016.
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