Réfraction

Lumière passant à travers un prisme triangulaire et formant un arc-en-ciel en raison de la réfraction

La réfraction est un effet d'optique produit par le déplacement de la lumière à travers une matière.

Elle se voit par exemple dans la dispersion des différentes composantes (couleurs) de la lumière blanche par la matière. Un rayon lumineux est composé en réalité d'une multitude de rayons de différentes couleurs ayant une caractéristique très légèrement différente : la longueur d'onde. Cette différence n'est pas perceptible par l'œil humain. La lumière visible est en fait composée d'un ensemble de rayons allant du bleu au rouge, ou plus précisément dans les limites de la vision de l'œil humain, de l'ultraviolet à l'infrarouge. Lorsque ces différentes longueurs d'ondes rencontrent un matériau translucide, elle le traversent en suivant un chemin très légèrement différent. Les couleurs se séparent : c'est la très célèbre expérience du prisme de Newton (voir l'illustration) qui disperse les différentes couleurs contenues dans la lumière blanche. Ce même phénomène donne les arcs-en-ciel, dont l'explication a été donnée par Alhazen vers l'an 1000.

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